Gammaglimt avslører en av universets første stjerners død og det fjerneste objekt noensinne observert

En lang rekke teleskop i verdensklasse vendte i natt blikket mot gammaglimtet GRB 090423 for å måle dets egenskaper. De foreløpige resultatene tyder på at gammaglimtet sprenger alle tidligere rekorder hva gjelder avstand: På ufattelige 13 milliarder lysår unna er dette det desidert fjerneste objekt noensinne observert.

Fra nært hold ville kanskje et gammaglimt sett slik ut. Ekstreme stråler av gass spruter ut av en intenst het stjerne. Illustrasjon: Dana Berry, SkyWorks Digital

Gammaglimt er de mest energirike fenomener vi kjenner til i universet og er knyttet til massive stjerners død. Når slike stjerner har brent opp sitt “drivstoff” (gass), følger kollaps av kjernen umiddelbart, og resultatet er en katastrofal eksplosjon som river hele stjernen fra hverandre. Det er denne prosessen som forårsaker gammaglimtet, samt påfølgende kraftig stråling som er fokusert i en bunt. I sentrum av stjernen dannes et sort hull.

Norske astronomer involvert

NASAs SWIFT-satellitt studerer gammaglimt med et norskbygget kamera.
Ill.: NASA

Gammaglimtet som gikk av i går morges (tors 23. april, like før kl. 10) har fått det kjedelige navnet GRB 090423. Et verdensomspennede nettverk av astronomer informeres umiddelbart om slike gammaglimt, og observer etter beste evne med de teleskoper de har til rådighet. GRB 090423 var svært lyssvak (pga. dens store avstand), og det er dermed kun de største og mest avanserte teleskopene i verden som kan observere ettergløden av gammaglimtet. Blant astronomene som foretok observasjoner av gammaglimtet var de norske astronomene Dr. Håkon Dahle og Ine Skorbakk ved det nordiske teleskopet NOT. Observasjonene ble foretatt som en ledd i et observasjonsprogram som ledes av danske kolleager ved DARK-senteret, Niels Bohr Institutt i København. Disse tidlige observasjonene fant ingen objekter i den synlige del av det elekromagnetiske spektrum. Et svakt signal ble derimot påvist ved lengre bølgelengder i det infrarøde delen av spekteret. Objektet er altså meget rødfarget. Dette er normalt en indikasjon på at objektet muligens er langt unna.

En av de mulige årsakene til gammaglimt er når massive stjerner kollapser og danner et sort hull (animasjon av NASA):

Det måtte et av verdens største teleskop til for å bestemme avstanden til objektet. Det 8.2 m store ESO Very Large Telescope (VLT), som ligger i Paranal i Atacamaørkenen, observerte i natt lyset fra gammaglimtet og bestemte avstanden til å være over 13 milliarder lysår. Det betyr at lyset forlot stjernen da universet bare var noen hundre millioner år gammelt og har siden vært på vei mot oss her på Jorden. Stjernen må også ha vært en av de aller første i universet og oppdagelsen er derfor av flere grunner banebrytende. Avstanden sprenger alle tidligere rekorder for galakser, kvasarer og gammaglimt.

 

By Andreas Jaunsen
Published Aug. 14, 2012 11:35 AM - Last modified Aug. 22, 2012 9:35 AM