Meteoritt funnet på Mars

NASA har nå bekreftet at den merkelige steinen som roboten Opportunity oppdaget på Mars for noen uker siden, viser seg å være den andre og hittil største meteoritten som er bekreftet funnet på en annen planet.

Opportunity gjør helomvendig for å studere den eiendommelige steinen. (Større utgave) Foto: NASA/JPL-Caltech

Den 18. juli i år oppdaget Opportunity, den ene av robotene som utforsker overflaten til planeten Mars, en snodig formet, mørk stein. Opportunity befant seg da i motsatt retning av dit den var i ferd med å bevege seg, og roveren ble straks satt i revers og rullet 250 meter for å studere den nærmere. Steinen er ca. 0.6 meter i diameter, og man tenkte seg raskt at dette kunne være en meteoritt – en stein som har falt ned fra himmelen.

Hittil største

Teamet som oppdaget steinen døpte den “Block Island”, og forskerne satte igang tester med Opportunitys alfapartikkel-røntgen-spektrometer, for å få målinger av steinens sammensetning. Testene viste at steinen består av en blanding av jern og nikkel, noe som bekrefter at dette ganske riktig er en meteoritt.

Både Opportunity og tvillingen Spirit har oppdaget mange steiner på Mars' overflate som kan være meteoritter i løpet av de fem årene de har utforsket planeten, men dette er kun den andre offisielle meteoritten som er bekreftet funnet på planeten. Den første, kalt “Heat Shield Rock”, ble funnet i 2004 og var på størrelse med en basketball. I tillegg er “Block Island” også den største av de to. Hvor den kommer fra, er imidlertid et mysterium.

Meteoritt uten krater?

Nærbilde av meteoritten tatt på sol 1959 (28. juli 2009). (Større utgave)
Foto: NASA/JPL-Caltech

Det kan synes merkelig at en meteoritt ligger ute på en tilsynelatende flat slette for seg selv, uten spor av et krater etter nedslaget. Man må imidlertid tenke på at det er en god stund, kanskje milliarder av år, siden nedslaget fant sted, og man kan forestille seg at overflaten i fortiden var dekket av et langt tykkere lag med materiale. Ettersom overflaten etterhvert sakte men sikkert eroderte vekk, forsvant også sporene etter nedfallskrateret, slik at bare den hardføre jern/nikkel-meteoritten nå ligger igjen.

Fem år og mer til

Ved slutten av juli måned hadde de to roverne tilsammen tilbakelagt en avstand på opp mot 25 kilometer. Mars Exploration Rover-prosjektet til NASA var ment å ha en levetid på rundt 90 dager, men begge fartøyene feiret hele 5 år på planeten den 3. januar i år. Den utrolige og uventet lange levetiden er gjort mulig av vær og vind på Mars, som har hjulpet til med å blåse solcellepanelene rene.

Likevel har ikke utforskningen vært helt uten komplikasjoner og farer: Opportunity satte seg fast i en sanddyne i 2005, men ingeniørene klarte å finne en utvei, ved å sakte rygge ut av den helt til hjulene møtte fast grunn. For tiden sitter Spirit bom fast på lignende måte, men i tillegg befinner den seg på en mye mer hellende flate enn det Opportunity gjorde, og en enda større sanddyne truer lenger nede i bakken. Man er i full gang med å finne en mulig manøver for å få roveren fri. For å gjøre dette, testes mulige utveier med en helt lik robot på jorden og en stor sandkasse, for å gjenskape de vanskelige forholdene best mulig.

By Kristin C. Carlsson
Published Aug. 21, 2012 11:39 AM - Last modified Aug. 22, 2012 9:52 AM