VLT observerer det første direkte spektrum av en eksoplanet

Astronomer har nå klart å ta det første direkte spektrum av en planet som kretser rundt en fjern stjerne. Slike spektra er “kjemiske fingeravtrykk” som gir innsikt i objektets dannelse og sammensetning. Bragden er en milepæl i vår søken etter liv andre steder i universet.

Montasjen viser spekteret til stjernen og planeten, sett med NACO-instrumentet på VLT (Very Large Telescope). Ifølge forskerne kan funnet av planetens spektrum sammenlignes med å finne ut hva en stearinlys-flamme består av, ved å observere den fra en avstand på 2 km, samtidig som flammen står tett inntil en blendende lyspære på 300 Watt. (Klikk på bildet for større utgave) Foto: ESO/M. Janson

Forskerne klarte å registrere spekteret av en stor eksoplanet som går i bane rundt den lyssterke og meget unge stjernen HR 8799. Systemet ligger om lag 130 lysår fra Jorda. Stjernen har en masse 1,5 ganger større enn Solas, og et planetsystem som ligner en forstørret utgave av vårt eget solsystem.

Tre svære gassplaneter ble oppdaget av et annet team i 2008; disse var mellom 7 og 10 ganger mer massive enn vår egen gasskjempe, Jupiter. De tre planetene befinner seg mellom 20 og 70 ganger lenger unna moderstjernen enn Jorda er fra Sola. Systemet består også av to belter med mindre objekter, analogt til asteroidebeltet og Kuiperbeltet i vårt eget solsystem.

Bildet viser stjernen HR 8799 og den midtre planeten (ringet rundt). Etter mer enn fem timers eksponering klarte astronomene til slutt å lirke ut planetens spektrum fra moderstjernens blendende lys. (Klikk på bildet for større utgave)
Foto: ESO/M. Janson

Dette er altså første gang en har klart å direkte observere spekteret av en eksoplanet rundt en vanlig, mer eller mindre sollignende stjerne. Inntil nå har spektrene blitt tatt vha. romteleskoper, og en spesiell teknikk der man først tar spekteret av stjernen mens planeten er skjult bak den, for så å ta spekteret av stjernen og planeten sammen. Differansen mellom disse to gir da spekteret til planeten.

Denne metoden kan imidlertid bare anvendes hvis planetens bane er orientert på en helt spesiell måte, noe som er tilfelle for kun en liten andel av alle eksoplanetsystemer. Det nye spekteret, derimot, ble tatt fra bakken med ESOs Very Large Telescope (VLT) og observasjonene av planeten ble gjort direkte, uten å være avhengig av en spesiell baneorientering i forhold til moderstjernen.

By Kristin C. Carlsson
Published Aug. 10, 2012 9:21 AM - Last modified Oct. 11, 2016 2:09 PM